BACHEM BA- 349 "NATTER" (VÍBORA).

Por Julio Cesar Gómez

Tan grave era la situación del Reich alemán en la primavera de 1944 debido a los incesantes bombardeos aliados que se hizo necesario considerar métodos poco convencionales para contrarrestar dichos ataques.

Una de estas propuestas radicales fue la hecha por el Dr. Erich Bachem, la cual consistía en un interceptor de despegue vertical, impulsado por el mismo motor-cohete del Messerschmitt 163 B, el Walter HWK-509 ayudado para el despegue con cuatro cohetes Schmidding de combustible sólido. Esta idea originalmente había sido propuesta por el Dr. Werner von Braun, quien la había presentado en Julio de 1939, siendo entonces rechazada por ser sumamente radical y costosa.

El "Reichluftahrtministerium" (RLM) expidió el llamado a concurso con las especificaciones para un caza defensor de corto alcance que fuese barato, fácil de construir y con gran velocidad de ascensión. En la oferta del Dr. Bachem el uso operacional sería de la siguiente manera:

- Con la alarma aérea se avisaría al piloto quien estaría ya sentado de guardia dentro del aeroplano de despegue vertical.
- Se orientaría la torre de despegue de acuerdo al rumbo de los bombarderos atacantes.
- El piloto arrancaría el sistema de despegue con piloto automático que lo llevaría con una aceleración de 10 g (se esperaba que el piloto quedara inconsciente, pero que se recuperara en la fase de ataque a la formación enemiga), hasta la altura de encuentro.(La especificación del RLM era de 12,000 metros.
- El piloto atacaría la formación de bombarderos aliados con 24 cohetes aire-aire Föhn (Tormenta)
- Una vez acabados sus proyectiles el "Natter" se alejaría a sitio seguro, la parte delantera de la cabina se desecharía y el piloto saldría a tierra con su paracaídas.(Todo esto con el fin de obviar un costoso y pesado asiento de expulsión)
- El fuselaje con sus mecanismos de control y sobre todo con el valioso motor Walter también se recuperaría gracias a otro paracaídas).

Sin embargo la propuesta del Dr. Bachem no cumplía las especificaciones de la licitación por ser el aeroplano parcialmente desechable, sin darse por vencido y confiado de la factibilidad y bajo costo del proyecto consiguió entrevistarse con nadie menos que Heinrich Himmler, quien hizo cambiar en menos de veinticuatro horas el resultado de la licitación, pasando este proyecto a ser de máxima prioridad.

Se empezó a desarrollar el diseño detallado al tiempo con pruebas en el túnel de viento, con las cuales se llegó a una velocidad equivalente de 0.95 Mach sin hallar efectos adversos de estabilidad o de compresibilidad.

Así en Septiembre de 1944 se ordenaron los primeros cincuenta prototipos y en noviembre las primeras pruebas de planeo se llevaron a cabo cerca de Heuberg (Stetten), lastrando el aeroplano hasta 1700 Kg y remolcado por un Heinkel He-111 H6 hasta una altura aproximada de 5500 metros. El piloto de pruebas, Hans Zübert, reportó una excelente estabilidad y controles suaves y efectivos para todas las velocidades entre 200 y 680 Kph.

El primer intento de despegue vertical sin piloto fue llevado a cabo el 18 de Diciembre de 1944 pero fracasó pues los cohetes Schmidding incendiaron el prototipo. Cuatro días más tarde se logró por fin un despegue exitoso, perdiéndose el aeroplano en un cielo nublado a 750 metros de altura. Diez prototipos más sin piloto fueron lanzados exitosamente, y como resultado de estas pruebas se encontró que la velocidad alcanzada cuando se desprendían los cohetes de despegue no era suficiente para hacer efectivas las superficies de control, obligando a un nuevo diseño de los perfiles de las mismas, llegando la cuerda de dichos perfiles a ser el doble de la original; además se consiguió enfriar el escape de los Schmidding para que su vida útil de sólo treinta segundos permitiera alcanzar una velocidad mayor.

Sin embargo el mismo día de su primer lanzamiento exitoso el "Natter" fue, entre otros proyectos discutido por la "Entwicklungs Hauptkommission" (Comisión de desarrollo) y se llegó a la conclusión de que este proyecto tardaría más tiempo del disponible para ser completamente efectivo. Las recomendaciones de dicha comisión fueron:

- Dar la máxima prioridad al desarrollo del Messerschmitt Me-263, cuyo antecesor, el Me-163 que no era muy diferente, tenía ya el estado de completamente operacional.
- Continuar las pruebas del cohete auxiliar de despegue para el Messerschmitt Me-262 con el fin de eliminar sus limitaciones de despegue rápido.
- Contra toda oposición técnica y táctica, debía continuarse con las pruebas del "Natter", dado su reciente e innegable éxito, aunque los planes de producción en serie debían ser cancelados.
- Debía cancelarse de inmediato al proyecto rival del Natter, el P. 1077 "Julia".

Aunque las recomendaciones de la comisión no afectaban el progreso del "Natter", otros problemas de tipo técnico vinieron a retardarlo:

- Los cohetes auxiliares Schmidding no eran confiables, siendo muy disímiles sus resultados en tiempo y en potencia, algunos llegando a afectar seriamente la trayectoria de despegue o a explotar durante las pruebas.
- Dada la alta aceleración durante el despegue se usaba un sistema de piloto automático de tres dimensiones, el cual mostraba un comportamiento errático y necesitaba de mayor desarrollo.
- No se tuvo disponible el motor cohete Walter HWK-509 hasta Febrero de 1945. Así el primer prototipo completo sólo estuvo listo hasta el 25 de Febrero.
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La primera prueba con el "Natter" con motor se hizo con un muñeco en el lugar del piloto, y se procedió a lanzarlo con un mecanismo automático que reprodujera las secuencias de expulsión y apertura de paracaídas, esta prueba fue un éxito completo recuperándose el muñeco y el fuselaje intactos en sus respectivos paracaídas. De inmediato el RLM exigió que se hicieran pruebas tripuladas, y a pesar que el Dr. Bachem y sus colaboradores las consideraran prematuras, se llevó a cabo una prueba el 28 de Febrero siendo piloto voluntario el "Oberleutenant" Lothar Siebert.

El aeroplano subió normalmente hasta una altura de 500 metros, cuando se desprendió la cubierta de la cabina, el "Natter" invirtió su posición y siguió ascendiendo hasta 1500 metros, se inclinó hacia abajo y se estrelló explotando en tierra matando a su ocupante.

A pesar de este accidente los vuelos tripulados continuaron y por lo menos se hicieron tres vuelos exitosos y así se concluyó que el "Natter" estaba listo para evaluación operacional.

Se prepararon diez "Natter" en Kirchheim cerca de Stüttgart esperando un ataque aliado, pero se acercaron tanques aliados al sitio donde estaban dispuestos y fue necesario destruirlos para evitar que cayeran en manos del enemigo.

Era imposible llegar a un mayor desarrollo u operación de este singular caza interceptor, pues no se podía cumplir la meta de RLM de 20 ejemplares al mes y no se podía producir los combustibles para volarlos con el motor Walter HWK-509, pues la planta química encargada de producirlos sólo entraría en funcionamiento hasta Mayo de 1945. Debido a estos últimos factores el General Dornberger canceló completamente la prioridad del programa BA-349 en Marzo 20 de 1945.

En la mitad de Abril se comenzó el traslado de la fábrica y el personal hacia Bad Wörrishofen, pero comenzaron a llegar tanques franceses al lugar y se optó por hundir en un lago cercano los últimos quince motores HWK-509 disponibles. Lo que pudo salvarse se llevó a Saint Leonhard en Austria, donde fue finalmente capturado gran parte por el ejército de USA: pilotos, cuatro ejemplares completos, cohetes Schmidding, repuestos y documentos técnicos y planos.

Por lo menos un ejemplar cayó en poder del ejército ruso, en Thüringen, donde se iba a instalar una fábrica subsidiaria.


Resumen Técnico:

Tipo de aeroplano: Caza monoplaza semidesechable.
Motor: Walter HWK-509 de dos combustibles de 1700 Kg de empuje.
Auxiliares de despegue: Cuatro cohetes Schmidding de 500 Kg de empuje cada uno.
Armamento: Veinticuatro cohetes Föhn aire-aire.
Velocidad máxima: 1000 Kph. a una altura de 5000 metros.
Rata inicial de ascenso: 11400 metros/min.
Alcance: 80 Km.
Duración del combustible: 4´22"
Peso al despegar(incluyendo cohetes de despegue):2240 Kg.
Peso al soltar los cohetes auxiliares: 1770 Kg.
Peso sin combustibles y sin cohetes: 880 Kg.
Ancho entre puntas de ala: 4 metros
Longitud: 6 metros
Altura: 2.25 metros


Referencias:

Warplanes of the Third Reich, William Green, Galahad Books, 1990.
ISBN:0-88365-666-3

Natter and other german rocket fighter projects, Joachim Dressel, Schiffer,1994.
ISBN:0-88740-682-3

http://www.germanvtol.com/bachemfolder/bachem.html

Para observar más fotos del modelo del Natter puede puede oprimir aquí: Natter Galería